July 19, 2018 | By Emely Lopez Barrera

Next Generation 2018 - Motivating Agriculture in a Context of Urbanization, Violence, and Economic Instability: A Salvadoran's Perspective

MOTIVATING AGRICULTURE IN A CONTEXT OF URBANIZATION, VIOLENCE, AND ECONOMIC INSTABILITY: A SALVADORAN’S PERSPECTIVE

 

When I was seven years old, my family fled from a rural area called Apopa to San Salvador City, El Salvador in the hopes of finding better education, employment, and a safer environment. However, higher living costs in the city, overwhelming competition, and rising violence made it a difficult task. Though we moved to the city for stability, we were instead forced to live in another form of hardship-urban poverty.

 

Currently, more than two-thirds of the Salvadoran population of 6.5 million lives in urban areas with close to 2 million living in U.S. Urban areas. The remaining 30% of the rural population, who depend primarily on agriculture, faces high risks of economic and food insecurity due to the prevalence of natural disasters (i.e. constant earthquakes, tropical storms, and volcanic eruptions), low quality education, reduced healthcare, and violence. Consequently, agriculture is not perceived as the most attractive or profitable career path for the Salvadoran youth who prefer to emigrate “within the country or across international borders”. However, as exemplified in my family’s experience, urban living is often far from the ideal that one envisions it to be. Frequently, families are torn apart as a consequence of sociopolitical and economic instability. This forced separation results in chronic states of emotional, economic, and nutritional insecurity for many families, which can be especially traumatic for children.

 

Salvadoran youth is insecure on multiple levels. Poverty-related challenges such as undernutrition, inequality of education, gang violence, and unemployment plague the nation . Approximately 60% of the population is between the ages of 15- 54 and most of them live in the cities. Half of them (age 15-24) account for the total labor force and suffer up to 50% of underemployment. This rising urban young population is in need of fair access to attractive career opportunities that simultaneously develop within an environment that provides physical, intellectual, economic, and nutritional safety. Attaining this goal will ensure the country’s development and stability.

 

Last month, I had the honor to be a speaker in the panel “Youth Perspectives” during the Global Food Security Symposium to discuss how to connect youth to agricultural careers. Agriculture is shifting to partner with disciplines like aerospace engineering and computer science to find new solutions to food insecurity, while also making a career in agriculture more modern and attractive. During their talk, Caleb Harper (Director, MIT Open Ag Lab) and Mark Oshima (Cofounder/CMO of Aero Farms) showed a fascinating method to grow crops that recreates the optimal grow conditions in a controlled-chamber as well as discussed innovative techniques to grow food in urban settings. The fashion in which these success stories connected to disciplines that not long ago where considered “far from agriculture” made it possible to revolutionize farming into a high-tech and appealing career.

 

This made me contemplate what the necessary methods would be to translate similar technologies to El Salvador. Being a small country with high population density and a rapidly-growing urban population, it is essential to promote investment in interdisciplinary agricultural research. However youth are forced to experience traditional and unattractive approaches to agriculture due to reduced investment and interest in high-tech research.

 

As a person who has experienced both challenging rural and urban environmentsch, telling my story made me wonder: What can possibly motivate youth to join agricultural activities and raise appreciation for the art of farming in a context of urbanization, violence, economic instability? I reminisced on all the life-events that influenced my decision to advocate for agriculture; from the close encounter with food insecurity in my family, to “learning by doing” at Zamorano University, which both taught me to have respect for food, farmers, and limited resources. My experiences motivated me to desire to change the face of food insecurity in Latin America, specifically by developing nanotechnologies to improve stability and absorption of micronutrients.However, I wondered, is a great idea enough to change the world? And what are those factors that could accelerate the translation of technologies to developing countries?

 

The most important takeaway message that I learned at the symposium is: great ideas have the potential to change the world, but they are not enough to promote change. Real impact is a combination of a great idea, a well told story, motivation, and committed sustainability efforts. As Robert Burnet (CEO “A well Told Story” and 2-time Emmy award winner) said, “We need to tell a great story to attract talent”. The power of a real story has the potential to bring exponential results when networking.. Great ideas also require multidisciplinary innovative approaches, and what El Salvador needs now is young people like me who can tell a great story and advocate for agriculture as a tool to attain peace and stability in terms of nutritional, economic, and social safety.

 

MOTIVANDO LA AGRICULTURA EN EL MARCO DE LA URBANIZACIÓN, VIOLENCIA, E INESTABILIDAD ECONÓMICA: PERSPECTIVA DE UNA SALVADOREÑA

Cuando tenía siete años, mi familia emigró del área rural de Apopa hasta la ciudad de San Salvador con la esperanza era encontrar mejores fuentes de educación, empleo, y seguridad. Sin embargo, los altos costos de vida, competencia laboral, y violencia hicieron de ello algo difícil. Por lo que nos vimos forzados a vivir en otra forma de pobreza urbana.

 

Actualmente, más de dos tercios de la población Salvadoreña de 6.5 millones vive en áreas urbanas y cerca de 2 millones vive en los Estados Unidos. Las áreas urbanas y países desarrollados son atractivos para el desarrollo económico y oportunidades laborales. Las familias se ven forzadas a separarse a consecuencia de la inestabilidad sociopolítica y económica, resultando en niños/as que crecen en estados crónicos de inseguridad emocional, económica, y nutricional. El restante 30% de la población rural que depende primordialmente de la agricultura, enfrenta altos riesgos de inseguridad económica y alimentaria debido a la alta prevalencia a desastres naturales (terremotos, tormentas tropicales, y erupciones volcánicas), baja calidad de educación, y violencia. Consecuentemente, la agricultura no es percibida como una carrera prolífera para la juventud Salvadoreña, quienes prefieren emigrar “dentro o fuera del país.”

 

La juventud Salvadoreña aún es insegura en muchos niveles. Desafíos relacionados a la pobreza como la desnutrición, baja educación, violencia por maras, y subempleo continúan siendo una preocupación. El efecto dual de la malnutrición, que combina anemia por deficiencia de hierro, baja estatura por edad, y obesidad afecta los hogares Salvadoreños (especialmente en áreas rurales). Una ola persistente de desigualdad educativa entre grupos socioeconómicos resulta en competencia injusta o abandonos escolares, quienes están en riesgo al crimen organizado y pobreza.

 

Aproximadamente 60% de la población se encuentra entre 15-64 años de edad, la mayoría de ellos viven en las ciudades. La mitad (15-24 años) representan la fuerza laboral total y sufren hasta 50% de tasas de subempleo. La creciente población urbana joven esta en necesidad de carreras profesionales atractivas que simultáneamente se desarrollen dentro de un espacio que provea seguridad física, intelectual, económica, y nutricional. Alcanzar estos objetivos asegurara el desarrollo y estabilidad del país.

 

El mes pasado tuve el honor de participar en el panel ““Perspectivas de la Juventud” del Simposio Global para la Seguridad Alimentaria para discutir como conectar a la juventud con carreras agrícolas. La agricultura está cambiando y actualmente combinándose con disciplinas como la ingeniería aeroespacial y computacional para encontrar nuevas soluciones a la inseguridad alimentaria. En su presentación, Caleb Harper (Director, MIT Open Ag Lab) y Mark Oshima (Cofundador/Director de Marketing Aero Farms) mostraron una manera fascinante de producir cultivos recreando las condiciones óptimas de crecimiento en cámaras controladas y maneras creativas de cultivar en sistemas urbanos. La modalidad en que estas historias de éxito se conectan a otras disciplinas que no hace mucho se consideraban “lejanas a la agricultura” hizo posible revolucionar la agricultura a una carrera atractiva de alta tecnología.

 

Esto me hizo contemplar métodos para transferir tecnologías similares a El Salvador. Siendo un país pequeño, con alta densidad poblacional, y una creciente población urbana, es esencial promover la inversión en investigación agrícola interdisciplinaria. No obstante, esto es un desafío debido al bajo interés e inversión en alta tecnología, que es un riesgo para la juventud quienes son forzados a experimentar métodos agrícolas tradicionales y no atractivos.

 

Como una persona que experimentó ambos ambientes (rural y urbano), contar mi historia me hizo pensar: ¿Que puede motivar a la juventud a involucrarse en actividades agrícolas e incrementar la apreciación por este arte en el marco de la urbanización, violencia, e inestabilidad económica? Mencioné entonces aquellos eventos que influenciaron mi decisión de apostar por la agricultura; desde mi experiencia familiar de inseguridad alimentaria hasta el “aprender haciendo” en la EAP Zamorano, los cuales me enseñaron a tener respeto por los alimentos, agricultores, y recursos limitados. Mi experiencia de vida y motivación por cambiar la cara de la inseguridad alimentaria en Latinoamérica me trajo a desarrollar nanotecnologías para mejorar la estabilidad y absorción de micronutrientes; pero ¿es suficiente una gran idea para cambiar al mundo? Y ¿Cuáles son los factores que podrían acelerar la transferencia de tecnologías a países en desarrollo?

 

Y esto es lo que aprendí en el simposio: Grandes ideas tienen el potencial de cambiar el mundo, pero no son suficientes para promover cambios. El impacto real es una combinación de una gran idea, una historia bien contada, motivación, y un compromiso de sostenibilidad. Como Robert Burnet (Director Ejecutivo “Una historia bien contada” y galardonado 2-veces con el Premio Emmy) dijo “necesitamos contar una buena historia para atraer talento”, el poder de una historia real trae resultados exponenciales al momento de construir redes profesionales. Christine Gould también recalcó que “grandes ideas necesitan un espacio seguro para ser compartidas”, y no hay mejor ejemplo que su iniciativa “Desafío: Pensar por los Alimentos” del cual ella es la directora ejecutiva y fundadora. Las grandes ideas necesitan enfoques multidisciplinarios, y probablemente eso es lo que El Salvador necesita ahora y lo que la juventud debería promover; el poder de conectar la agricultura con varias disciplinas como una herramienta para construir paz y estabilidad en términos nutricionales, económicos, y de seguridad social.

 

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